Filho de um militar com uma dona de casa, Ricardo Linhares Godinho nasceu no Rio de Janeiro em 30 de abril de 1962. Na infância, estudou no Colégio Militar e no Santo Agostinho, no Rio. Passou um tempo em Brasília, levado pelo trabalho do pai, e, depois, voltou ao Rio de Janeiro. Fez Jornalismo na Universidade Federal do Rio de Janeiro (UFRJ), mas nunca colou grau.

Na adolescência, fez aulas de interpretação no Tablado, estagiou na TVE, fazendo roteiros educativos, e entrou para a Casa das Artes de Laranjeiras (CAL) quando soube que o escritor Doc Comparato daria uma oficina de roteiro. Escreveu um roteiro para a série Caso Verdade e foi indicado a Paulo José, de quem foi aluno em uma oficina de roteiristas. Acabou sendo contratado pela Globo, em 1983. Por quatro anos, assinou esquetes do humorístico Viva o Gordo, de Jô Soares.

Sua primeira experiência em novela foi como colaborador de Aguinaldo Silva em O Outro, em 1987. Pupilo de Aguinaldo, trabalhou com o autor também em Tieta, Pedra Sobre Pedra, Fera Ferida, A Indomada e outras. Com Gilberto Braga, colaborou em O Dono do Mundo, Celebridade e na minissérie Anos Rebeldes, e foi coautor em Paraíso Tropical, Insensato Coração e Babilônia. Meu Bem Querer e Agora é que são elas foram suas primeiras novelas solo.

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